L’AS DE VERDUN CÉLÉBRÉ

Crash Maxime Lenoir Verdun Tombe Six obus par mètre carré sont tombés pendant la bataille de Verdun. Des milliers de vies furent emportées pendant 300 jours. Comme beaucoup d’autres villages, Chargé égrène ses morts pour la France en ce matin du 11 novembre 2016. Dans ce sinistre décompte, chaque poilu tombé reste un drame, une douleur dans chaque famille. LENOIR Maxime, figure dans cette longue liste. Il fut porté disparu le 25 octobre 1916 jusqu’à ce que le journaliste Didier Lecoq ne découvre une photo d’un collectionneur berlinois qui montre un SPAD VII disloqué avec une croix plantée et gravée par les Allemands pour rendre les honneurs à celui qui fut l’as de Verdun. Les pilotes allemands redoutaient ses attaques, pourtant souvent solitaires. Seuls les as avaient ce privilège. Si Jean Navarre est toujours reconnu comme « la sentinelle de Verdun », cette disparition laissant peu de traces a plongé Maxime Lenoir dans l’oubli pendant presqu’un siècle. Le mystère empêchait le deuil et la commune attendait une confirmation pour célébrer son héros. C’est fait. Il avait déjà été célébré le 19 septembre 2014 comme le héros de Tours et de l’Indre-et-Loire mais il y avait toujours des incertitudes sur sa disparition. Depuis ce matin, l’école du village de Chargé s’appelle désormais École Maxime Lenoir. Le maire de la commune Pascal Dupré et son adjointe Marie-Noëlle Mailliez décidèrent en janvier de préparer une journée de commémoration. Il faut quand même rappeler que Maxime Lenoir faisait partie des quelques rares pilotes avant la guerre à pouvoir réaliser dix loopings d’affilée dès février 1914. Il faisait le tour de France pour donner des shows aériens avec son numéro Looping the loop, bouclant la boucle.

Maxime Lenoir aeroplane Looping the Loop sur Blériot XI

Son talent et son courage lui ont ensuite permis de se retrouver parmi les meilleurs pilotes de chasse au monde, cités dans la presse internationale. D’après le journaliste Jacques Mortane, l’avion de Maxime Lenoir était connu comme le loup blanc. Toujours derrière les lignes ennemies, son biplan rentrant souvent criblé de balles, le destin de l’as de Verdun s’est arrêté là, à quelques kilomètres au nord du fort de Douaumont, au lendemain de la reprise du bastion par les poilus. Douaumont reconquis, le général von Falkenhayn savait que la suite de la guerre serait très dure pour les Allemands.
Photo musée de l'air et de l'espace MA 33504 Navarre Fequant Lenoir Si on se souvient des fantassins qui ont tout donné dans les tranchées pour tenir leurs positions à Verdun, on oublie trop souvent que la bataille de Verdun s’est jouée dans les airs et que les pilotes de chasse n’étaient pas nombreux pour affronter les terribles Fokkers des Allemands en février 1916. Lorsque le général Pétain devant ses lignes exsangues, demande au commandant Charles Tricornot de Rose « – De Rose, je suis aveugle ! Balayez-moi le ciel ! Sinon, c’est simple, Verdun sera perdue. » Et si Verdun avait été perdue, la France aurait probablement perdu la guerre. Lenoir à l’escadrille N23 et son ami Navarre à la N67 voisine seront les fers de lance sur leurs nouveaux Nieuports et SPAD. Leurs efforts seront renforcés d’escadrilles dotées du Farman F.40 qui anéantiront à la fois les ballons Drachen lourdement défendus et mettront à la peine les Fokkers. Le bras de fer gagné dans le ciel de Verdun, l’artillerie française reprendra l’avantage pour anéantir les espoirs de von Falkenhayn. Navarre blessé, Lenoir va devenir l’as comptant le plus de victoires sur Verdun, il sera le premier à abattre un Drachen officiellement, le premier à abattre un bombardier Gotha avant même Guynemer. Il va enfin devenir le premier double-as mort au combat, le troisième as français abattu après Pégoud et de Rochefort.
En cette journée du souvenir, des enfants de l’école de Chargé chantent la Marseillaise devant le monument au mort. Jamais le village n’a connu une telle affluence pour le 11 novembre. Il faut dire que la commune a tout prévu pour cette journée dédiée aux poilus, qui est aussi le centenaire de la mort de Maxime Lenoir. Après la mise en place, le maire accueille la députée Claude Greff, le secrétaire général de la préfecture d’Indre-et-Loire Jacques Lucbereilh, le conseiller départemental Rémi Leveau, et l’inspecteur de l’éducation nationale Patrick Seweryn. L’armée de l’air est venue en nombre, les associations d’anciens combattants et retraités militaires de l’armée de l’air aussi pour rendre hommage aux morts pour la France et plus particulièrement à l’as de Verdun.
Blériot XI Jean-Yves Valor La veille, un Blériot XI fut courageusement acheminé depuis la Haute-Vienne par Jean-Yves Valor et l’association Les Ailes Limousines dans la salle des fêtes. Après la cérémonie devant le monument de la Première Guerre mondiale, le maire et les officiels font des discours très appréciés qui rappellent le sens de cette manifestation devant la famille Lenoir, Abel Anjorand (l’historien local), Philippe Girard (dont la famille jadis accueillit l’acrobate du ciel dans leur ferme de la Girardière), et Didier Lecoq, sans lesquels rien ne serait jamais arrivé. Et notamment cette inauguration qui était impensable il y a seulement trois ans. C’est aussi grâce au groupe de travail mis en place avec les adjoints au maire Marie-Claude Métivier, Gérald Letourmy et bien d’autres villageois. Le maire et deux élèves dévoilent une superbe plaque à l’entrée de l’école du bourg avec la silhouette du pionnier de l’aviation qui fut jadis un écolier dans cet établissement. La aussi, la boucle est bouclée. Le maire vient de rappeler dans son discours que Maxime Lenoir avait été vigneron avant d’être pilote et que déjà il préférait les loopings aux tonneaux. Soudain, comme un miracle, trois Alphajets de l’École de l’Aviation de Chasse de la base aérienne 705 défilent au-dessus de l’école et la mairie, puis font un second passage de nouveau sous les applaudissements le long de la Loire. Comme pour rappeler que Maxime Lenoir fut porté en triomphe devant la mairie après avoir produit ses merveilleux loopings sur Blériot XI à la mi-mai 1914.
Une très intéressante exposition couvre une grande partie de la salle sur le Farman F.40, jadis très engagé dans la reconquête aérienne à Verdun. Les entreprises Farman, Corvaisier et Galilé, implantées à Joué-les-Tours apportent ainsi leur soutien. De même l’association Ailex et Classique Aéro d’Orbigny exposent un moteur Le Rhône 7A et plusieurs pièces de Blériot. La salle polyvalente a un air de petit musée du Bourget avec ces reliques d’une aviation d’un autre âge. Rien d’étonnant à cela car le Musée de l’Air et de l’Espace du Bourget a apporté son concours grâce à quelques photos ô combien précieuses car elle permettent de deviner l’importance de l’aviation dans la victoire à Verdun. L’après-midi est consacré aux expositions dont celle de la classe de Virginie Charbonnier, enseignante à Chargé, remarquablement enrichie par les uniformes, armes et ustensiles d’époque pour revivre l’atmosphère des tranchées et la conquête de l’air vécue par le pionnier local de l’aviation. Dans la collection de Claude Peyon, un témoignage poignant est exposé : un livret taché du sang de son grand-père alors sur le front, remis à sa grand-mère pour lui signifier son décès. Parmi toutes ces pièces de collection, on ne peut pas manquer la superbe maquette du SPAD VII « Trompe la Mort III » réalisée par l’association Delta Reflex présidée par Jean-Pierre Bézard en soutien à la BA 705 dans cette commémoration. C’est avec un talent d’orfèvre que Claude Bodier a monté le haubanage du biplan qui est maintenant confié à la commune.
Puis vient le temps des conférences et débats. Didier Lecoq retrace la carrière de Maxime Lenoir. L’auditoire est bien servi car le conférencier n’est autre que le journaliste qui a le premier fait resurgir le héros de Chargé il y a plusieurs années. Enfin le lieutenant-colonel Romain Béthoux explique comment la guerre aérienne se faisait et comment elle a lieu de nos jours. Les spectateurs écoutent avec grand intérêt le témoignage de cet expert qui, avant de devenir le commandant de l’École de l’Aviation de Chasse, était tout de même le leader de la Patrouille de France. L’auditoire écoute subjugué lorsqu’il raconte comment des avions à réaction peuvent enchaîner des figures à seulement deux mètres de distance. Les questions pleuvent mais le brillant pilote a toujours la réponse.
Tout au long de la journée, les familles emmènent les plus petits à la cabine du Jaguar exposée par le CIRFA. Dans la salle Julia Daudet (expositions) un projet de livre sur l’histoire de l’aviationCommémoration Maxime Lenoir 11 novembre 2016 école est présenté avec en seconde partie l’histoire de Maxime Lenoir. Il sera publié prochainement. Sa sortie sera annoncée à la page http://airforces.fr/pall/. Une brève présentation du BIA-CAEA est également faite pour ceux qui souhaitent s’initier aux joies de l’aéronautique. Avec le superbe chalet crêperie-buvette, ce 11 novembre à Chargé ressemble à un mini salon de l’histoire et de l’aviation. Même le soleil est de la partie. On n’a jamais vu un 11 novembre de la sorte et cela pourrait bien, pourquoi pas, donner des idées à d’autres communes. Encore faut-il avoir un pilote de cette étoffe dans sa ville pour réaliser un hommage de cette envergure. Il fut un des très rares pilotes à recevoir à la fois la grande médaille d’or de l’Aéro-Club de France et la médaille de guerre de l’Aero Club of America. L’enfant du pays est en quelque sorte revenu sur la terre de ses premiers exploits. Mais l’histoire ne se termine pas vraiment. Des recherches sont toujours menées pour tenter d’en savoir un peu plus. Et puis d’autres belles surprises pourraient venir du ciel dans les années à venir, mais nous en saurons plus bientôt…

Toni Giacoia

AMONG GREATEST PILOTS – MAXIME LENOIR DESTINY

Maxime LENOIR - 11-victory ace in 1916
Maxime LENOIR – 11-victory ace in 1916 – was not born in Paris but Chargé, in the Loire Valley

Post in English – LE MÊME ARTICLE EN FRANÇAIS AU BAS DE CETTE PAGE:

December 22, 2014

Maxime LENOIR would have been 126 years old today.

Lenoir, Navarre, Guynemer, and Nungesser - WW1 Aces
Lenoir, Navarre, Guynemer, and Nungesser – WW1 Aces

He used to be one of the most renowned and talented pilots. He had been an aviation pioneer as he was among the very first pilots who performed the famous « looping the loop » aerobatic manoeuvre in the trail of Adolphe Pégoud between 1913 and 1914. He took part in a few air races, and a lot of air shows on his Blériot XI, nicknamed « Backjumper ». The local, national, and international press started to write articles about his prodigal sense of flying in the numerous airshows as the spectators cheered him every time he showed up. For instance, he was carried in triumph after he performed aerobatic manoeuvres above « La Girardière », the Girard family airfield in Chargé, his home village where up to 5,000 people were gathered to attend his air show in May 1914.

Lenoir was rising to fame when Archduke Franz-Ferdinand was murdered and as the « European war » broke out, he joined up shortly after. In spite of his exceptional flying skills, Maxime Lenoir was unfortunately compelled to join the French cavalry. He then kept on requesting an assignment in the brand new military aeronautics recently created by General Hirschauer, and became a fighter pilot. However, he was first posted to the target-shooting department at the C18 flight, then he was transferred to the N23 flight as a fighter pilot. He waged a devastating war over the trenches, and against the Prussian aviation in fierce air battles over Verdun. He tested new weapons, and airplanes. He became one of the first pilots to shoot down a balloon. After a few victories in 1915, he became the N23’s best fighter pilot in 1916 with 11 victories, and most decorated among prestigious names – Pinsard, Casale, Gilbert, de Beauchamp, Rochechouart de Mortemart, Brindejonc des Moulinais, Roland Garros, Pulpe (from Russia), Baumont, etc. He was the best ace in his flight, and even reached the top four French aces in 1916 as he remained in the top-two aces in the summer of that year.

Maxime Lenoir looping the loop and airshows on Bleriot monoplane - early 1914
Maxime Lenoir looping the loop and airshows – early 1914

According to German soldiers’ testimony, Lenoir was a very skillful and fearsome ace. They knew him well as they knew Navarre, Nungesser, Guynemer, Dorme, and Boelcke, of course. It is important to note that Mannock, Rickenbacker, Collishaw, Bishop, Löwenhardt, Little, Udet, McCudden, Fonck, Von Richthofen, Beauchamp-Proctor, and McLaren were not so famous at that time for some of them were not aces or did not have so many victories. Air war between 1914 and 1916 was totally different from 1917/1918. As Lenoir had trained at Blériot’s Buc airfield, the best aerobatic flying school, he was able to cope with a jammed machine gun and dodge the enemy fire. Like a toreador, and in a very skillful way, he could lure the enemy pilots when his fellow pilots were under heavy fire. He was the best bullet dodger but took a lot of risks, too much maybe. He flew back to Vadelaincourt airfield with his aircraft crippled with bullets many times. He never hesitated to help his fellow pilots whenever he could since he dared to face up to several German airplanes in a row. He was deemed to be a very good friend, as well as salvation in the sky of Verdun. For instance, when he learnt that his friend Navarre (nicknamed « Verdun’s sentinel ») had been shot down and seriously wounded on June 17th, 1916, he took off immediately. Alone, he made for the location where his friend had been downed, and dashed to an LVG C that he shot down without delay. He became so famous that either his name or his portrait featured on magazines, candy wrappers, and stamps, among the greatest aces in the hall of fame.

GUYNEMER, LENOIR, GARROS – 1916 stamps
GUYNEMER, LENOIR, GARROS – 1916

Maxime Lenoir had more than a hundred war missions, which was considerable at that time. Wounded twice in air combat, he kept on dogfighting. He took off the day after the take back of Fort Douaumont, wrecked havoc by the battle. He was flying his legendary SPAD VII tagged « Trompe la mort III » which meant « death-dodger » on October 25, 1916 when he was reported MIA until much later when he was declared « Dead for France ». However, he has never been found despite extensive searching.

DORME & LENOIR - 1916 Candy Wrapper
DORME & LENOIR – 1916 Candy Wrapper

Unfortunately, this is why aviation history forgot him for almost a century. One of the most brilliant pilots had disappeared from World War 1 history. He remained all the same in a few books in English, and Jacques Mortane, the French journalist left several publications highlighting the role of Maxime Lenoir in aviation and air combat. Then nothing, almost nothing written on this pilot who was awarded the Legion d’honneur, Médaille militaire, Croix de guerre with 8 palms, as well as the notorious Aeroclub of America, and Aeroclub of France gold medals!

Only two men kept his remembrance alive – first, Abel Anjorand who has always been a long-time friend of Lenoir’s family. He compiled a set of documents and pictures to leave a trace of the village’s ace to future generations. Didier Lecoq, a journalist and historian, has revealed Maxime Lenoir’s feats on his website aeroplanedetouraine.fr for a few years. The WW1 ace could have stayed hidden for possibly a couple more decades without Didier Lecoq’s outstanding work.

French ace Maxime Lenoir congratulated by British officers
Lenoir congratulated by British officers

Last not least, there is good news since the national and regional officials have officially recognized Maxime Lenoir as the WW1 hero for Tours and Indre-et-Loire in the remembrance operation called « 100 cities, 100 heroes, and 100 flags » since last summer. A ceremony to pay tribute to the local hero was held in the capital of Touraine, Place Anatole France on the left bank of the Loire river on Friday, September 19th, 2014. The Lenoir’s family, their friends and some veterans attended the ceremony which ended in the majestic festival hall at the city hall.

Though he did not know, Senior Master Sergeant (Adjudant – OR-8) Maxime Lenoir was to be promoted to 2nd Lieutenant in 1917. His disappearance in history handbooks for almost a century remains a mystery. Moreover, avgeeks, online gamers as well as modelists used Lenoir’s features « Trompe la mort III », « Max », and « Backjumper » tagged from markings just along with Guynemer’s « Vieux Charles ». No wonder if Maxime Lenoir recovered his position in aviation history for at least two books featuring the former ace are to be published between 2015 and 2016 – and quite rightly so. Among the 100 WW1 heroes, Lenoir turns out to be the 5th ace in victories out of 21 aces, and the second « Dead for France » ace after… Guynemer!

Summary:

ACE OF ACES – VERDUN 1916

Didier Lecoq (a historian and a journalist who is the co-author of L’Aviation militaire en Indre-et-Loire) was the first who had pointed out Maxime Lenoir, the forgotten ace, this ‘“Guynemer of the Loire Valley”’ since 2010. Without him, Lenoir would still be a forgotten ace. Only a few other people had remembered Maxime Lenoir’s feats before – his family, and two friends of theirs, Abel Anjorand and Philippe Girard.

Maxime Lenoir, who had trained in Buc, had been performing « Looping the loop » on his « Backjumper » Blériot XI throughout France in airshows since February 7, 1914.
Lenoir scored 11 victories and was reported missed in action on October 25, 1916. Didier Lecoq found out in September 2014 that Lenoir was shot down:

http://aeroplanedetouraine.fr/croix-rouge/

Then in November 2015, he was reported from a historian in Berlin that the Germans erected a printed cross on Lenoir’s tomb in his honour.

http://aeroplanedetouraine.fr/lenoir_tombe/

For the record, Maxime Lenoir was as of October 25, 1916 :

The Verdun ace of aces for 4 months from June till October 1916
Ace of aces among the Allies killed in action; until RFC Cpt Albert Ball’s death on May 6, 1917
1st French double ace killed in action
2nd double ace among the Allies killed in action
3rd in victories among all the pilots killed in action
3rd French ace killed in action after Pégoud and de Rochefort
5th double ace in the world killed in action
7th French pilot killed in action
14th ace in the world killed in action

He may have been the first pilot in the world who shot down a Drachen-type balloon on June 15, 1915 – to be confirmed as we are still searching. That operation was highly risky since those sausage-balloons were fiercely defended by ground-based air defenses. Reginald Warneford, a brave British pilot had downed a Zeppelin 8 days before. Shooting down a Zeppelin was a different business – an altitude challenge to make it short. On the one hand, Warneford became famous for this feat. He was awarded the prestigious Victoria Cross and the Légion d’Honneur. On the other hand, Lenoir’s Drachen victory was barely noticed. It was recognized several months later and few people figured out how fierce a battle it involved.

He would have been the first pilot in the world who shot down a heavy bomber Gotha on September 25, 1916. Only a handful of gallant pilots managed to shoot down such a flying fortress. Neither Fonck, nor the other allied aces downed a Gotha. Only Guynemer, helped by Chainat recorded a victory, a Gotha claimed on February 8, 1917. Nungesser, the redoubtable ace, shot down two Gothas. Maxime Lenoir suffered a lot from that air combat which left him a wound or a bruise to the edge of his left eye.

Among those killed in action, according to the number of victories, Lenoir was number 1 among the allied aces and the 3rd in the world. This is why his MIA spread around the world in the press.

The German ace Oswald Boelcke died three days later, on October 28, 1916 with 40 victories. The French recorded two major losses in 1917 :
René Dorme (23 victories) was KIA on May 25, 1917;
Georges Guynemer was KIA on September 11, 1917.

(as of January 31, 2016)

Step by step, as it is being confirmed, it turns out that Maxime Lenoir may have been the Ace of aces out of Verdun sky in 1916. At least between July and October 1916 while the French Poilus were through a glorious stage, regaining Fort Douaumont, then Fort Vaux. There is now a better understanding of that German prisoners claims about Lenoir’s attacks in interrogations. After checking, Lenoir was used to flying due north beyond Verdun, overhead Douaumont and beyond more often than Nungesser for instance. Perhaps it was why his SPAD VII was marked « TROMPE LA MORT III » – Death-dodger III – on his fuselage. This confirms Jacques Mortane’s articles which praised Lenoir as one of the best aces at that time.

Obviously, Maxime Lenoir also flew a Nieuport 17 in late 1916 equipped with an Éclair propeller from Marcel Dassault (Bloch at that time). The plane must have been very maneuverable at that time. It is the first tiMédaille d'or de l'Aéroclub de France 1917 - Gold Medalme we have seen an Éclair propeller mounted on this type of aeroplane. The picture cannot be published at this time.

Last but not least, Maxime Lenoir, the 11-victory ace, was awarded the Legion d’honneur, Médaille militaire, Croix de guerre with 8 palms, as well as the notorious Aeroclub of America, and Aeroclub of France gold medals! He was the first ace with Guynemer and a few others to be awarded these awards!

Postscript: it is the second article this blog has tagged « Maxime Lenoir » as another post featuring his name had been posted here: http://airforces/2009/11/11/all-the-ww1-aces-of-the-french-air-force-23/

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En français:

Maxime Lenoir & Nieuport - summer 1916
Maxime Lenoir & Nieuport – summer 1916

Maxime LENOIR aurait eu 126 ans aujourd’hui.

Il fut autrefois un des plus connus et talentueux pilotes de sa génération. Il avait été pionnier de l’aviation alors qu’il faisait partie de ces quelques pilotes capable d’accomplir des boucles en voltige à la suite d’Adolphe Pégoud entre 1913 et 1914. Il s’engagea dans quelques courses d’avions et de nombreux meetings aériens sur son Blériot XI surnommé  »Backjumper ». La presse locale, nationale et internationale commença à publier des articles sur son sens prodigue du pilotage dans les nombreux meetings aériens étant donné que les spectateurs l’acclamaient à chaque fois qu’il se produisait. Par exemple, il fût porté en triomphe après avoir avoir accompli des figures acrobatiques au-dessus du terrain d’aviation de la famille Girard, « La Girardière » à Chargé son village natal en Indre-et-Loire où jusqu’à 5000 personnes s’étaient rassemblées pour assister à son show aérien en mai 1914.

Alors que la notoriété de Lenoir était croissante, l’archiduc François-Ferdinand fût assassiné et la  »Guerre européenne » éclata. Il s’engagea dans l’armée peu de temps après. Malgré ses compétences exceptionnelles en tant que pilote, Maxime Lenoir fût malheureusement contraint de rejoindre la cavalerie française. Il continua ensuite à demander une mutation vers l’Aéronautique militaire récemment créée par le général Hirschauer et devint pilote de chasse. Toutefois il fût d’abord affecté au réglage du tir à l’escadrille C18, puis il fût affecté à l’escadrille N23 comme pilote de chasse. Il mena une guerre terrible au dessus des tranchées et engagea des combats aériens acharnés contre l’aviation prussienne au dessus de Verdun. Il devint un des premiers pilotes à abattre un ballon. Après quelques victoires en 1915, il devint le meilleur pilote de chasse de la N23 en 1916 avec 11 victoires, ainsi que le plus décoré parmi des noms prestigieux : Pinsard, Casale, Gilbert, de Beauchamp, Rochechouart de Mortemart, Brindejonc des Moulinais, Roland Garros, Pulpe (venant de Russie), Baumont, etc.

D’après des témoignages de soldats allemand, Lenoir était un as très adroit et redoutable. Ils le connaissaient comme ils connaissaient Navarre, Nungesser, Guynemer, Dorme et bien sûr Boelcke. Il est important de rappeler que Mannock, Rickenbacker, Collishaw, Bishop, Löwenhardt, Little, Udet, McCudden, Fonck, Von Richthofen, Beauchamp-Proctor, and McLaren n’étaient pas aussi célèbres à ce moment là car certains d’entre eux n’étaient pas des as ou ne comptaient pas autant de victoires. La guerre aérienne entre 1914 et 1916 était totalement différente de celle menée entre 1917 et 1918. Comme Lenoir avait été formé au terrain d’aviation de Buc chez Blériot, la meilleure école d’acrobatie aérienne, il parvenait à échapper au feu ennemi lorsque sa mitrailleuse s’enrayait. Comme un toréador et de façon très habile, il savait comment leurrer les aéroplanes ennemis lorsque ses camarades pilotes subissaient un feu nourri. C’était le roi de l’esquive mais il prenait beaucoup de risques, trop peut-être. Il revint plusieurs fois au terrain de Vadelaincourt son avion criblé de balles. Il n’hésitait jamais à voler au secours de ses camarades pilotes à chaque fois qu’il le pouvait puisqu’il osait faire face à plusieurs appareils allemands d’affilée. Il avait la réputation d’être un très bon ami ainsi qu’un véritable salut dans le ciel de Verdun. Par exemple, lorsqu’il apprit que son ami Navarre (surnommé  »la sentinelle de Verdun ») avait été abattu et grièvement blessé le 17 juin 1916, il décolla immédiatement. Seul, il se rendit sur les lieux où son ami avait été abattu et fonça sur un LVG C qu’il descendit sans tarder. Il devint si célèbre que son nom ou son portrait figurait sur des magazines, des emballages de bonbons et des timbres parmi les plus grands as au temple de la renommée.

Maxime Lenoir totalisait plus d’une centaine de missions de guerre, ce qui était considérable à cette époque. Blessé à deux reprises en combat aérien, il continua à livrer des combats aériens. Il décolla le lendemain de la reprise du fort de Douaumont ravagé par la bataille. Alors qu’il était en mission de guerre le 25 octobre 1916 lors de la reprise de Fort Douaumont sur son légendaire SPAD VII marqué du surnom  »Trompe la mort III » il fut porté absent ce soir là puis disparu et ce n’est que bien plus tard qu’il fut déclaré  »Mort pour la France ». On ne l’a cependant jamais retrouvé malgré de multiples recherches.

Malheureusement, voilà pourquoi l’histoire de l’aviation l’a oublié pendant presque un siècle. L’un des plus brillants pilotes avait disparu de l’histoire de la première guerre mondiale. Son souvenir subsistait tout de même dans quelques livres en anglais et Jacques Mortane, le journaliste français laissa plusieurs publications soulignant le rôle de Maxime Lenoir dans l’aviation et le combat aérien. Puis plus rien, on n’écrivit presque rien sur ce pilote qui fut décoré de la Légion d’honneur, de la Médaille militaire, la Croix de guerre, ainsi que lui furent attribué les prestigieuses médailles d’or de l’Aéroclub d’Amérique et de l’Aéroclub de France!

Deux hommes seulement, ont su conserver son souvenir intact. D’abord Abel Anjorand qui a toujours été un ami de longue date de la famille Lenoir. Il a compilé toute une série de documents et d’images pour laisser une trace de l’as du village à de futures générations. Didier Lecoq, journaliste et historien révèle depuis quelques années les exploits de Maxime Lenoir sur son site aeroplanedetouraine.fr . L’as de la première guerre mondiale aurait pu rester caché pendant peut-être encore quelques décennies sans le magnifique travail de Didier Lecoq.

Il y a enfin une bonne nouvelle puisque depuis l’été dernier, les responsables nationaux et régionaux reconnaissent officiellement Maxime Lenoir comme le héros de la Grande guerre pour la ville de Tours et l’Indre-et-Loire dans l’opération de commémoration  »100 villes, 100 héros, 100 drapeaux ». Une cérémonie pour rendre hommage au héros local s’est déroulée dans la capitale de Touraine, place Anatole France sur la rive gauche de la Loire le vendredi 19 septembre 2014. La famille Lenoir, leurs amis et des anciens combattants ont assisté à la cérémonie qui s’acheva dans la majestueuse salle des fêtes de l’hôtel de ville.

Bien qu’il ne le sut pas, l’adjudant Maxime Lenoir devait être promu sous-lieutenant en 1917. Sa disparition des manuels d’histoire pendant presque un siècle demeure un mystère. Ce qui est encore plus étrange, c’est que des fans d’aviation, des joueurs en ligne ainsi que des modélistes ont utilisé des symboles de Lenoir comme  »Trompe la mort III »,  »Max » et  »Backjumper » tirés pour certains de décalcomanies accompagnant le  »Vieux Charles » de Guynemer. Ce n’est pas étonnant que Lenoir retrouve sa place dans l’histoire de l’aviation car au moins deux livres évoquant l’ancien as doivent paraître entre 2015 et 2016 et fort justement. Parmi les 100 héros de la Grande guerre, il s’avère que Lenoir est le 5ème as par le nombre de victoires sur un total de 21 aviateurs et il est dans cette liste le second as  »Mort pour la France » juste après… Guynemer !

En résumé:

L’AS DES AS DE VERDUN 1916

Didier Lecoq (historien et journaliste à La Nouvelle République, co-auteur de L’Aviation militaire en Indre-et-Loire) a le premier fait resurgir Maxime Lenoir, l’as oublié, ce ‘“Guynemer de Touraine”’ depuis au moins 2010. Sans lui, Lenoir serait toujours un as oublié. Avant lui, peu de gens se souvenaient des exploits de Maxime Lenoir: sa famille et deux de leurs amis: Abel Anjorand et Philippe Girard.

Maxime Lenoir, formé à Buc, exécutait à travers la France des représentations ‘“Looping the loop”’ sur Blériot XI depuis au moins le 7 février 1914.
Lenoir avait 11 victoires et fût porté disparu le 25/10/1916. En septembre 2014, Didier Lecoq découvre que Lenoir a été abattu :

http://aeroplanedetouraine.fr/croix-rouge/

Puis en novembre 2015 il reçoit l’information d’un historien collectionneur berlinois selon laquelle Lenoir aurait aussi reçu l’honneur d’une croix gravée par les allemands :

http://aeroplanedetouraine.fr/lenoir_tombe/

Pour mémoire, Maxime Lenoir était au 25 octobre 1916:

L’as des as de Verdun depuis 4 mois
As des as parmi les Alliés morts au combat, jusqu’au 6 mai 1917 (Albert Ball)
1er double as français mort au combat
2e double as parmi les Alliés morts au combat
3e as au monde en nombre de victoires parmi les pilotes morts au combat
3e as français mort au combat après Pégoud et de Rochefort
5e double-as au monde mort au combat
7e pilote français mort au combat
14e as au monde mort au combat

Il a peut-être été le premier pilote au monde à abattre un ballon de type Drachen en juin 1915. (à confirmer, cherchons toujours) Cette opération était hautement périlleuse tant ces ballons étaient bien défendus par des batteries sol-air. Reginald Warneford, un vaillant pilote britannique avait abattu un Zeppelin 8 jours plus tôt. Descendre un Zeppelin était une toute autre affaire – en très bref, il s’agissait de prendre l’ascendant en termes d’altitude. D’un côté de la Manche, Warneford devint célèbre pour cet exploit. Il a été décoré de la Victoria Cross et de la Légion d’Honneur pour cette première. De l’autre côté de la Manche, le Drachen abattu par Lenoir fût à peine mentionné. Il ne fût reconnu que bien plus tard (plusieurs mois) car peu de gens pouvaient s’imaginer quel âpre combat aérien cela impliquait.

Il aurait accompli l’exploit d’être le premier au monde à abattre un Gotha le 25 septembre 1916. A l’exception d’une poignée de pilotes valeureux, ni René Fonck, ni les autres as alliés ne seraient parvenus à abattre une telle forteresse volante. Seuls Guynemer, avec l’aide de Chainat aurait enregistré une victoire sur Gotha le 8 février 1917. Quant à Nungesser, le redoutable, il en aurait descendu deux. Maxime Lenoir a beaucoup souffert de ce combat qui lui a laissé une blessure sur le coin de l’oeil gauche.

Parmi les morts au combat, au nombre de victoires, il était n°1 du côté des alliés et le 3e as au monde, ce qui explique l’écho de sa disparition dans la presse internationale.

L’allemand Oswald Boelcke est mort au combat 3 jours plus tard, le 28 octobre 1916 avec tout de même 40 victoires. Côté français, deux pertes au moins aussi importantes en 1917 :
– Le français René Dorme (23 victoires) est mort au combat le 25 mai 1917
– Georges Guynemer est mort au combat le 11 septembre 1917.

Cela se confirme peu à peu, il apparaît que Maxime Lenoir était probablement l’As des as du ciel de Verdun en 1916. Du moins entre juillet et octobre 1916 dans une période victorieuse française (reconquête de Douaumont puis Vaux) On comprend mieux les témoignages des prisonniers allemands lors d’interrogatoires. Après vérifications, Lenoir allait toujours plus au nord de Verdun, au-dessus de Douaumont et au-delà, bien plus souvent que Nungesser par exemple. D’où peut-être une part de son surnom sur son fuselage « TROMPE LA MORT III ». Ceci confirme les articles de Jacques Mortane qui considérait Lenoir comme un des meilleurs as de l’époque.

Visiblement Maxime Lenoir volait aussi fin 1916 sur un Nieuport 17 modifié avec hélice Éclair de chez Marcel Dassault (Bloch à l’époque). L’appareil devait être extrêmement maniable pour l’époque. C’est la première fois que nous voyons une hélice Éclair sur ce type d’appareil. On ne peut pas publier la photo pour le moment.

Enfin et surtout, Maxime Lenoir, l’as aux 11 victoires, a été un des premiers à être décoré de la Legion d’honneur, la Médaille militaire, la Croix de guerre avec 8 palmes. Chose tout à fait exceptionnelle, on lui a aussi décerné les médailles d’or de l’ Aeroclub d’Amérique et de l’Aeroclub de France. Il a été le premier as avec entre autre Guynemer à recevoir de telles distinctions.

Post-scriptum: c’est la seconde fois que Maxime Lenoir figure dans un article de ce blog: http://airforces.fr/2009/11/11/all-the-ww1-aces-of-the-french-air-force-23/

All the WW1 aces of the French Air Force 2/3